Les Anes et les Chevaux Sauvages Créent des Trous d'eau qui Aident d'autres Espèces.


Les Anes et les Chevaux Sauvages Créent des Trous d'eau qui Aident d'autres Espèces


L'eau dicte les rythmes de la vie dans le désert, mais les animaux ne sont pas toujours impuissants face aux caprices du temps.

Dans le sud-ouest américain, les ânes et les chevaux sauvages creusent souvent dans les sédiments poussiéreux pour atteindre des eaux souterraines fraîches et cristallines pour étancher leur soif. De nouvelles recherches montrent que cette ingéniosité équine a des avantages considérables pour l'écosystème.

Les puits d'équidés peuvent agir comme des oasis dans le désert, fournissant une source d'eau majeure pendant les périodes sèches qui profite à toute une série d'animaux du désert et d'arbres clés, rapportent des chercheurs dans le 30 avril Science.

Introduits en Amérique du Nord au cours des 500 dernières années environ, les ânes et les chevaux sauvages sont souvent considérés comme des méchants en Occident. Ces espèces peuvent piétiner la végétation indigène, éroder les lits des ruisseaux et supplanter les animaux indigènes. Mais quand Erick Lundgren, écologiste de terrain à l'Université d'Aarhus au Danemark, a observé pour la première fois des ânes sauvages creuser des puits en 2014, il s'est demandé si ces trous pourraient profiter aux écosystèmes, de la même manière que des trous d'eau construits par des éléphants peuvent soutenir une communauté dans la savane africaine.

"En raison de la façon dont nous valorisons les chevaux et les ânes [sauvages], l'orthodoxie a tendance à se concentrer sur la façon dont ils nuisent aux écosystèmes", dit-il. "Nous voulions voir si ces trous fournissaient une ressource lorsque l'eau est rare."

Tout d'abord, Lundgren et ses collègues devaient voir si ces trous augmentaient réellement l'eau accessible. Au cours de trois étés de 2015 à 2018, ils ont cartographié la surface de l'eau dans les puits et les cours d'eau alimentés par les eaux souterraines sur quatre sites du désert de Sonora en Arizona.

La disponibilité de l'eau était très variable d'un site à l'autre, mais les puits d'équidés augmentaient généralement l'eau accessible, en particulier lorsque les températures augmentaient. Sur un site, les puits étaient la seule source d'eau potable une fois le cours d'eau complètement asséché. Ailleurs, les puits fournissaient jusqu'à 74 % de l'eau de surface disponible. Les puits ont également réduit la distance entre les sources d'eau de 843 mètres en moyenne, rendant cette ressource essentielle plus accessible et atténuant les tensions qui peuvent s'aggraver parmi les buveurs aux points d'eau isolés, explique Lundgren.

Une fois les puits creusés, d'autres animaux sont venus. En masse.

Les chercheurs ont installé des caméras sur cinq sites dans les déserts de Sonoran et de Mojave, jalonnant des puits, des berges et des endroits secs. Ils ont documenté 57 espèces de vertébrés, des oiseaux chanteurs migrateurs aux lions des montagnes, aspirant aux puits, ce qui est à peu près égal au nombre d'espèces observées dans les ruisseaux et 64% plus élevé que les endroits secs.

"Nous avons même attrapé un ours noir en train de boire dans un puits", explique Lundgren, qui prend également des gorgées du puits de temps en temps. "L'eau est assez fraîche et plus propre que les autres sources."

Les puits peuvent également être des pépinières pour les semis de peupliers qui nécessitent des zones humides et ouvertes pour se développer. Ces semis à croissance rapide ont du mal à percer les berges remplies de végétation et dépendent plutôt des inondations pour leurs premières gorgées d'eau. Mais sur un site, les chercheurs ont trouvé des semis prospérant dans des trous d'équidés. Beaucoup ont survécu à l'été, atteignant une hauteur de 2 mètres. Dans les zones où les barrages réduisent les inondations, les puits d'équidés pourraient remplir un service écosystémique important pour ces espèces d'arbres emblématiques, selon les chercheurs.

L'étude "montre clairement que les équidés peuvent modifier ces écosystèmes d'une manière qui peut profiter à d'autres espèces", déclare Clive Jones, écologiste au Cary Institute of Ecosystem Studies à Millbrook, N.Y., qui n'a pas participé à l'étude. Une telle ingénierie hydrologique n'est pas inconnue - les castors, par exemple, ont une capacité démesurée à concevoir des écosystèmes (SN : 28/11/18). Il reste à voir si les puits d'équidés jouent un rôle aussi crucial, dit Jones. "Plus de données sont nécessaires pour dire exactement à quel point les puits sont importants en termes de fonctionnement de ces écosystèmes."

Bien que les avantages des puits soient clairs dans cette étude, il est trop tôt pour conclure que les ânes et les chevaux sauvages sont bons pour les écosystèmes, note Jeffrey Beck, écologiste de la restauration à l'Université du Wyoming à Laramie.

« Il existe tout un corpus de recherches documentant les effets néfastes que ces animaux peuvent avoir sur les zones arides du monde entier », déclare Beck. Dans le désert rouge du Wyoming, par exemple, il a étudié comment les chevaux sauvages conduisent souvent des pronghorns ressemblant à des antilopes depuis les points d'eau. 

De plus, "les avantages [que les équidés] démontrent dans cette étude pourraient être limités à cette zone", dit-il, car les eaux de surface dans d'autres zones peuvent ne pas être aussi accessibles en creusant.

Pourtant, les chercheurs espèrent que cette étude pourra ébranler l'idée que les espèces introduites sont totalement mauvaises pour les écosystèmes. Dans certaines régions, les équidés sauvages "sont tués par centaines de milliers au nom de la purification de la nature", explique l'auteur de l'étude Arian Wallach, écologiste à l'Université de technologie de Sydney. Pour elle, cette étude montre que "les ânes [et les chevaux] font aussi partie de la nature" et que les efforts d'éradication pourraient se répercuter sur un écosystème de manière imprévue et malheureuse.


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