La Rencontre Rapprochée de Deux Etoiles Peut Expliquer une Fusée Cosmique qui s'est à Peine Estompée.


La Rencontre Rapprochée de Deux Etoiles Peut Expliquer une Fusée Cosmique qui s'est à Peine Estompée


Une étoile nouveau-née passant devant un autre jeune stellaire a déclenché une poussée cosmique qui a commencé il y a près d'un siècle et qui se poursuit encore aujourd'hui, selon les chercheurs.

A la fin de 1936, une étoile sombre de la constellation d'Orion a commencé à éclater dans notre ciel et a rapidement brillé plus de 100 fois plus qu'auparavant. Seuls les télescopes pouvaient détecter l'étoile avant l'explosion, mais après, l'étoile était si brillante qu'elle était visible à travers des jumelles. L'étoile a même illuminé une partie du nuage interstellaire précédemment sombre appelé Barnard 35 qui a vraisemblablement donné naissance à l'étoile (SN : 1/10/76).

Etonnamment, l'étoile, désormais nommée FU Orionis, brille toujours presque aussi fort aujourd'hui, 85 ans plus tard. Cela signifie que l'étoile n'était pas une nova, une explosion stellaire qui s'estompe rapidement (SN : 2/12/21). Mais la cause exacte de la flambée de longue durée a été un mystère.

Maintenant, les simulations informatiques peuvent offrir un indice sur ce qui a permis à la balise céleste de briller si fort. Située à environ 1 330 années-lumière de la Terre, FU Orionis est en fait une étoile double, composée de deux étoiles distinctes qui orbitent probablement l'une autour de l'autre. L'un est à peu près aussi massif que le soleil, tandis que l'autre n'est que de 30 à 60 % aussi massif. Parce que les étoiles sont si jeunes, chacune a un disque de gaz et de poussière qui tourne autour d'elle. C'est le passage de la petite étoile à travers le disque de l'autre étoile qui a déclenché et entretenu la grande poussée, suggèrent les simulations.

"L'étoile de faible masse est celle qui est en explosion", explique Elisabeth Borchert, astrophysicienne à l'Université Monash de Clayton, en Australie.

Selon l'équipe de Borchert, l'explosion s'est produite lorsque l'étoile de faible masse est passée 10 à 20 fois plus loin de son compagnon que la Terre l'est du soleil - comparable à la distance entre le soleil et Saturne ou Uranus. Alors que l'étoile la plus petite traversait le disque de l'autre étoile, le gaz et la poussière de ce disque pleuvaient sur l'intrus. Dans les simulations, ce matériau est devenu chaud et a brillé abondamment, rendant l'étoile de faible masse des centaines de fois plus brillante, un comportement qui imitait l'explosion de FU Orionis.

L'éruption a duré si longtemps parce que l'attraction gravitationnelle de la moindre étoile a capturé du matériel qui a commencé à orbiter autour de l'étoile et continue de tomber dessus, expliquent les chercheurs dans un article soumis en ligne le 24 novembre sur arXiv.org. L'étude sera publiée dans Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

"C'est une explication plausible", déclare Scott Kenyon, astrophysicien au Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics à Cambridge, Mass., qui n'a pas participé à l'étude. Les chercheurs "obtiennent une augmentation de la luminosité de ce que montrent les observations", dit-il, et "cela dure longtemps".

Kenyon dit qu'une façon de tester la théorie de l'équipe est de suivre comment les deux étoiles se déplacent l'une par rapport à l'autre à l'avenir. Cela peut révéler si les étoiles étaient aussi proches les unes des autres en 1936 que les simulations le suggèrent. Les astronomes ont découvert la nature binaire de FU Orionis il y a seulement deux décennies, époque à laquelle les étoiles étaient beaucoup plus éloignées dans leur orbite elliptique les unes autour des autres.

Depuis la découverte de FU Orionis, plusieurs autres étoiles naissantes ont éclaté de la même manière. Le modèle binaire "pourrait être une bonne explication pour chacun d'eux", dit Borchert, si ces étoiles ont également des compagnons stellaires qui sont récemment passés à côté.


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